L'objet du mois de mai 2020

Petite histoire de l’électricité… ou la naissance de la Pile !

Si les phénomènes électriques naturels existent depuis toujours et ont été observés dès l’Antiquité, il a fallu attendre la fin du 18ème siècle pour les théoriser et le 19ème siècle pour les maîtriser.

En bref

L’invention de l’électricité a été matérialisée par la loi de Coulomb* (1785) permettant à Volta de créer la première batterie, puis à Edison d’éclairer usines et foyers.

*La loi de Coulomb (en électrostatique) a été énoncée en 1785 par Charles-Auguste Coulomb, physicien français. Elle démontre l'interaction entre 2 charges (une positive et une négative).

La découverte

La découverte de l’électricité est attribuée à Thaïes de Millet au 6ème siècle av J.-C. : il avait observé qu’un morceau d’ambre frotté énergiquement avait la propriété d’attirer à lui de petits corps légers tels que des billes de sureau.
On donna à ce phénomène le nom d’électricitas au 17ème siècle d’après le mot elektron (=ambre) et électricité en français vers 1733.
En 1752, Benjamin Franklin met en évidence l’origine électrique de la foudre.

L'expérimentation

Ces différentes observations et expérimentations ont permis de mettre en évidence que l’électrisation d’un corps peut être obtenue de 3 façons :

  • par frottement
  • par contact avec un corps déjà électrisé
  • par influence, en l’approchant suffisamment d’un corps électrisé

L'invention

En 1800, l’Italien Alessandro Volta invente une batterie et produit pour la première fois du courant électrique.
Peter Barlow, mathématicien et physicien anglais construit le premier moteur électrique en 1822 : la roue de Barlow.
Il faudra attendre 1879 pour que l’électricité arrive dans les foyers. Thomas Edison met au point une ampoule « sûre et bon marché » (qui fonctionne toujours aujourd’hui !) et construit la première centrale électrique à Manhattan, puis à Paris, Londres et Berlin.

Peu à peu, le courant remplace la vapeur pour faire tourner les machines dans les usines. C’est la seconde révolution industrielle avec entre autres, les moteurs électriques modernes et la pile électrique.

La « fée électricité », quelle invention !